Beyond Meat y Impossible Foods están hambrientos por una tajada del mercado de la carne en China

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Un stand de Zhenmeat en un foro de Beijing el mes pasado. La startup china vende pasteles de luna hechos con un sustituto de cerdo a base de plantas. FOTO: JASON LEE / REUTERS

Las empresas estadounidenses se enfrentan a la competencia de nuevas empresas locales que tienen como objetivo aprovechar su conocimiento de los gustos chinos.




Beyond Meat Inc. e Impossible Foods Inc. están considerando a China como su próximo gran mercado para productos cárnicos a base de plantas, pero las nuevas empresas locales tienen como objetivo aprovechar su propio conocimiento de los gustos chinos para obtener una ventaja sobre las empresas estadounidenses.

China está emergiendo como un mercado atractivo para los productores de carne alternativa porque el poder adquisitivo y el consumo de carne han crecido rápidamente en el país más poblado del mundo. Además, los funcionarios chinos han alentado las alternativas a la carne en medio de una epidemia mortal de cerdos que acabó con la mitad de la población porcina de China y elevó los precios de la carne de cerdo, carne de res y aves de corral.

Impossible Foods, con sede en Redwood City, California, presentó su hamburguesa de carne a base de plantas en China el mes pasado en una feria comercial de Shanghái, a la que asistió el presidente Xi Jinping, mientras que su rival Beyond Meat, con sede en Los Ángeles, ha hecho planes para ingresar a China el próximo año.

Los empresarios chinos no se quedan quietos. China tiene una tradición de comidas vegetarianas, y los budistas en China han estado ofreciendo sus propias alternativas de carne durante siglos. Varias compañías ahora están apresurando sus propios sustitutos de carne al mercado, apostando a que pueden satisfacer mejor el apetito chino.

Durante las vacaciones tradicionales del Festival del Medio Otoño en septiembre, la startup Zhenmeat, con sede en Beijing, fundada en mayo pasado, recibió atención mediante el uso de plataformas de comercio electrónico para vender miles de pasteles de luna tradicionales hechos, con un sustituto del cerdo, a base de plantas.

La compañía ahora está refinando su producto, con la esperanza de incluirlo en el menú de un restaurante vegano de Beijing para principios del próximo año, un primer paso hacia una comercialización más amplia.

"Nos falta dinero, nos falta un equipo (de investigación y desarrollo), y nos falta tiempo, porque recién ingresamos a este mercado este año. Nuestra ventaja es que conocemos al consumidor", expresó Vince Lu, fundador de Zhenmeat.

La nueva ola de proveedores de alimentos dependerá en gran medida del patrocinio de una generación más joven de consumidores chinos que son cada vez más conscientes de la salud y menos propensos a equiparar la falta de carne con dificultades económicas, como ha sido el caso históricamente en China.

Los participantes chinos pueden beneficiarse de los costos de producción más bajos y podrían superar algunos obstáculos regulatorios. "Los mayores ganadores serán las compañías nacionales", dijo Nick Cooney, uno de los primeros patrocinadores de Beyond Meat y fundador de Lever VC, un fondo de riesgo en etapa inicial con sede en Nueva York que ha invertido en dos nuevas empresas chinas de proteínas alternativas este año. "Ciertamente esperamos que haya más Beyond Meat o Impossible Foods de China, probablemente varios de ellos".

Las autoridades chinas han promocionado las virtudes de las alternativas proteicas, advirtiendo sobre un aumento en los problemas de salud como la obesidad y la diabetes, al tiempo que expresan preocupaciones sobre la nutrición y la seguridad alimentaria.

El desarrollo de la industria alimentaria basada en plantas es una buena manera de "alimentar la nutrición y la salud de nuestra gente", afirmó Sun Junmao, subdirector del Instituto de Desarrollo de Alimentos y Nutrición del Ministerio de Agricultura y Asuntos Rurales, en un evento de alimentos en noviembre en Beijing.

"Esa orientación y dirección general del gobierno serán muy útiles, ya que pueden ayudar a establecer el tono para la sociedad en general", manifestó David Yeung, fundador de Green Monday con sede en Hong Kong, el fabricante de OmniPork, una imitación basada en plantas. de la proteína más popular de China.

Green Monday, que se fundó en 2012 y lanzó OmniPork el año pasado, presentó recientemente varios platos de carne alternativa en Wagas, una cadena de 75 cafés con ubicaciones en 10 ciudades de China continental. Green Monday también está trabajando en el continente con Taco Bell, una subsidiaria de Yum China Holdings Inc., en un taco de berenjena con sabor a pescado y carne molida de cerdo.

Las asociaciones como la de Taco Bell y Green Monday son un intento de adaptar los productos específicamente para el mercado de China. Impossible Foods, además de la hamburguesa sin carne que presentó en la feria de Shangai en noviembre, también mostró albóndigas guisadas a base de plantas y albóndigas tradicionales para señalar su compromiso de conquistar a los consumidores de China continental.

Impossible Foods espera ingresar a China una vez que reciba la aprobación regulatoria de la leghemoglobina de soja, la sustancia que hace que sus hamburguesas tengan un tono rojo y parezcan sangrar, dijo una portavoz. La compañía no sabe cuándo podría ocurrir la aprobación, precisó.

Beyond Meat apunta a que la producción se ejecute en China para fines de 2020, aunque una portavoz no pudo confirmar el momento exacto. "China es una región estratégica clave para el crecimiento a largo plazo", señaló.

Jose Cil, director ejecutivo de la empresa matriz de Burger King, Restaurant Brands International Inc., también ve una gran oportunidad en China. La compañía aún está determinando qué proveedor buscaría utilizar en China, dijo, y agregó que quiere uno que pueda proporcionar empanadas a base de plantas que resistan el asado al fuego.

En un intento por comprender mejor el mercado chino, New Crop Capital, que invierte en nuevas empresas de alimentos alternativos, incluida Beyond Meat, forjó una asociación con Dao Foods International, el brazo enfocado en alimentos de Dao Ventures Group, un fondo de riesgo social.

"Lo único que somos lo suficientemente inteligentes como para saber es que no tenemos idea de cómo ingresar a China", afirmó Chris Kerr, director de inversiones de New Crop Capital.

En agosto, Dao Foods lanzó un campamento de entrenamiento itinerante para apoyar a las empresas basadas en plantas, comenzando en Shanghai. El evento atrajo a unos 50 empresarios y 30 inversionistas, según el fundador de Dao Ventures, Tao Zhang. Zhang dijo que su plan inicial era ayudar a trasplantar productos occidentales a China. Pero después de un estudio de factibilidad de un año, decidió centrarse más en las nuevas empresas locales.

"Los empresarios chinos tienden a aprender cosas muy rápido, especialmente con la ayuda de dólares de inversión. Y este sector está recibiendo mucha atención de los inversionistas", explicó Zhang.

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