Nutrien luego de SQM: “Invertiremos hasta US$ 2.000 millones en Sudamérica y Chile acaparará una gran parte de esos recursos”

La compañía norteamericana le ganó la pulseada a Julio Ponce, quien quería impedir que la firma le venda su 24% de SQM a la china Tianqi. Ahora se enfocarán en concretar la enajenación. Nutrien podría ser un importante cliente de SQM.


Las vueltas de la vida. Las vueltas de los negocios. Hace años la canadiense PCS (hoy llamada Nutrien tras su fusión con Agrium) estaba en pie de guerra con Julio Ponce, controlador de las sociedades cascada a través de las cuales es el accionista más relevante de la minera no metálica SQM. Tuvieron tiranteces por el control de la compañía, con intentos de Oferta Pública de Acciones (OPA) de por medio. Luego estalló el caso cascadas, más adelante el del financiamiento ilegal a la política. Finalmente, en los últimos años, los dos socios llevaron la fiesta en paz e incluso sellaron un importante acuerdo en 2017 para la gobernanza de la compañía.

La paz descrita anteriormente no duró mucho. En cuanto Nutrien selló un acuerdo con la firma china Tianqi para venderle su 24% de SQM, Ponce se opuso y libró una batalla judicial en el Tribunal de Defensa de la Libre Competencia (TDLC) y Tribunal Constitucional (TC). El empresario chileno no quiere a los chinos en el directorio, pues son competidores en la industria del litio mundial. Volvía a enemistarse con los canadienses.

Ahora que Nutrien parece haber ganado esta batalla, dado que el TC no acogió los recursos de Ponce, tienen un tono menos beligerante y con una gran proyección de sus inversiones para nuestro país. Lejos de irse, esperan apostar fuertemente en Chile. Curiosamente, en vista a que comercializan productos agrícolas -donde algunos de los principales insumos son el litio, yodo y otros fertilizantes que produce SQM-, serían importantes clientes de la firma ligada a Ponce. Las vueltas de la vida. Las vueltas de los negocios. El vicepresidente ejecutivo de Nutrien, Michael Webb, da más detalles en esta entrevista.

¿Cuáles son los pasos a seguir en el proceso de ventas a Tianqi?

– El TDLC reconsiderará la causa. Ese es el primer paso y creemos que saldrá bien. Luego, vamos a trabajar codo a codo con Tianqi para cerrar la transacción antes de fin de año.

¿Cree que Julio Ponce continuará poniéndole cortapisas a la operación?

– Sobre esto solo diré que el avenimiento en el TDLC avaló el acuerdo entre Tianqi y la FNE. Ello fue confirmado por la sentencia del TC. Creemos que el sistema judicial chileno ha actuado notablemente, muy bien. Estamos absolutamente seguros de que todos estos dictámenes serán importantes para esta transacción.

¿Cuándo listarán las acciones para el remate en la Bolsa?

– Eso es algo que estamos trabajando con Tianqi. Es muy temprano para comentarlo, necesitamos que el TDLC reconsidere la causa.

Después de casi 20 años de asociación con Ponce, ¿cuál es el balance que hacen de estos años?

– Hemos sido dueños de una parte de SQM desde 2001. Ha sido una experiencia excepcional para nuestra compañía y creemos que para SQM también. Si no fuera por los requerimientos de libre competencia que nos exigió China e India (vender SQM, visar la fusión entre PCS con Agrium y así poder crear Nutrien) no hubiésemos vendido nuestra parte de SQM.

El financiamiento irregular a la política en 2016, ¿fue el momento más complejo?

– Es complejo para mí referirme a ese tema. Siempre hay altibajos, pero al final del día, siempre SQM será un negocio fenomenal.

¿Se sintió desilusionado con el uso político de SQM?

– Hemos sostenido consistentemente que todos los que están en SQM, accionistas y trabajadores, han trabajado en el mejor interés para la compañía por delante de cualquier otra cosa. Eso es lo importante. Cualquier intento personal que alguien haya puesto en la dirección contraria fue seriamente inoportuno.

¿Qué consejo le daría a Tianqi para tener una relación menos conflictiva con Ponce?

– Que cuando todos actúan en el mejor interés de SQM, todo es posible. Si alguien invierte en la compañía es importante que lo haga por muchos años.

¿Puede seguir siendo exitosa la compañía con Julio Ponce como principal accionista?

– Es imposible para mí comentarlo. Ciertamente, lo que hemos visto de él en los últimos tiempos es que ha estado dispuesto a colocar sus intereses por encima de los intereses de SQM.

¿Cree que fue un error aliarse con Ponce el año pasado?

– Estos son negocios. Hay veces en que los socios están de acuerdo y otras que no. No creo que haya caído en una trampa, solo tuvimos una relación por mucho tiempo en donde no esperábamos ser amigos. Claramente, en cuanto a la compra de acciones de Tianqi estábamos en desacuerdo.

¿Están preparados por si Julio Ponce llegara a lanzar una nueva ofensiva legal?

– Todas nuestras energías, todo nuestro foco, está en trabajar con Tianqi para cerrar la transacción.

¿Cuáles son las sinergias que tendrán con Agrium en Nutrien? ¿Por qué es tan valioso ese negocio para ustedes?

– La combinación de PCS con Agrium crea una de las compañías más grandes del mundo ligadas a la agricultura. De acuerdo al crecimiento de la población, veo a la compañía fuerte para lo que viene, porque la fusión nos pone en una muy buena posición para alimentar al mundo. Las sinergias esperadas con la fusión son US$ 500 millones para 2019.

¿Nutrien será uno de los principales clientes de SQM?

– No lo sé. No puedo comentar sobre temas de clientes.

Con el contrato de market maker que hicieron con Banchile para darle más liquidez a la serie A de SQM, ¿intentaron ahorrarse el pago de impuestos? ¿Cree que aún podrían tener un flanco abierto por eso?

– Todos los impuestos relativos a esta transacción los vamos a pagar.

¿Volverían a invertir fuerte aquí?

– ¡Sin ninguna duda! Puedo enfatizar eso. Queremos ser la compañía número uno en la agricultura chilena. Este sector en Chile es muy importante y fuerte. Este es un país muy estable y con muchas posibilidades para hacer negocios. Estamos poniendo dinero en Sudamérica y vamos a invertir una significativa cantidad de capital en Chile para hacer crecer nuestro negocio. Chile es un foco para nosotros.

¿Cuánto esperan invertir en nuestro país en los próximos años?

– Estamos planeando invertir entre US$ 1.000 y US$ 2.000 millones en Sudamérica en los próximos tres o cinco años y Chile acaparará una gran parte de esos recursos.

¿Construirán nueva infraestructura para su negocio en Chile?

– Sí. Tenemos 12 fuerzas de retail distribuidas en Chile, pero a nivel global queremos aumentar nuestro número de puntos de venta, lo que significará que invertiremos en infraestructura en el país.

¿Harán adquisiciones aquí?

– Sí, absolutamente. Hay veces que creceremos orgánicamente, pero también hay espacio para adquisiciones en la agricultura.

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