Los computadores son los nuevos entrenadores en el baloncesto

LeBron James

Foto: Reuters.

"Los jugadores de hoy no discutirán con una computadora". La última tecnología de seguimiento de tiros en el baloncesto es la última señal de un cambio profundo en la formación de los atletas profesionales.




Hace unos meses, Admiral Schofield se encontraba en medio del entrenamiento más importante de su vida con el combinado del draft de la NBA, cuando se presentó un hombre vestido con una camisa polo con un logotipo que reconoció. Era lo menos que podía hacer. Schofield podría no haber sido un jugador profesional de baloncesto si no fuera por esta persona que nunca había conocido.

"¡Gracias!", le dijo a John Carter, el CEO de Noah Basketball. "Gracias por todo".

Desde el verano después de su primer año en la Universidad de Tennessee, Schofield había estado usando la tecnología de seguimiento de disparos de Noah, que unía las cámaras a las canastas para calcular el ángulo y la posición de la pelota en el aro. Habría sido fácil para Schofield ignorar este tipo de información. Ya había llegado al nivel más alto de baloncesto universitario sin escuchar a la pieza de tecnología que lleva el nombre de un personaje bíblico.

Pero resultó que Noah tenía algo convincente que decir: le dijo a Schofield que su trayectoria de tiro era demasiado alta. El ángulo de entrada de su disparo fue de 55 grados cuando debería haber estado más cerca de 45 grados. Y confiaba en los datos más que en su propia intuición.

Lo que sucedió después cambiaría la vida de Schofield. Pasó meses jugando con su mecánica hasta que ya no estaba disparando "balones de luna". Cuando su ángulo de tiro bajó, su porcentaje de tiro subió. Schofield logró el 30% de sus triples como estudiante de primer año y el 41% en los próximos tres años.

Esa mejora valió millones de dólares cuando  la semana pasada firmó con los Washington Wizards y se convirtió en uno de los primeros jugadores en seguir los consejos de la tecnología hasta la NBA.

Este es un cambio profundo en la formación del atleta profesional estadounidense. Solía ​​ser la gran paradoja de los deportes, el que los empleados de una de las líneas de trabajo más cuidadosamente cuantificadas del mundo optaran por rechazar los números que regían su profesión. Pero ya no más. Schofield pertenece a una generación de atletas que engulle datos.

"La cita más común que escucho, ya sea un entrenador de preparatoria, un entrenador de secundaria, una universidad o la NBA, es que los jugadores de hoy no discutirán con una computadora", dijo Carter.

Carter dice que estos atletas no responderán al entrenamiento subjetivo ahora que hay más información objetiva disponible para ellos. Prefieren los números exactos que las estimaciones.

"Ese tipo de comentarios no es lo suficientemente exacto", afirmó, "y honestamente los jugadores no confían en eso".

La fantástica cantidad de información granular creada sobre cada disparo no está simplemente cambiando la forma en que se desarrollan los jugadores como Admiral Schofield. Está cambiando fundamentalmente el juego.

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Admiral Schofield pasó de ser un tirador del 30% a ser un tirador de 41% de efectividad. FOTO: ANDY LYONS / GETTY IMAGES[/caption]

Esto ya ha sucedido en otros deportes. Hubo una confluencia similar de eventos en el béisbol, no hace mucho tiempo, ya que los jugadores se dieron cuenta de que debían optimizar sus giros para atacar las unidades de línea y los jonrones, mientras que los estadios estaban equipados con cámaras de rastreo que creaban valiosas estadísticas y demostraban su exactitud. El efecto fue lo suficientemente poderoso como para traer un cambio a las Grandes Ligas de Béisbol. Más jugadores tomaron medidas extremas para ajustar los ángulos de lanzamiento de sus swings para poder pegar algunos jonrones más.

El equivalente de la NBA del jonrón es el tiro de 3 puntos. Ya no es un secreto matemático que los tres valen más que dos, pero ahora los jugadores están entrando a la liga después de haber estudiado geometría además de aritmética. Tienen disparos que han sido perfeccionados por la tecnología.

"Si puedes involucrar a jugadores jóvenes, simplemente se convierte en parte de sus hábitos", dijo el gerente general de San Antonio Spurs, R.C. Buford, "a diferencia de tratar de cambiar sus hábitos a mitad de su carrera".

Ahora hay un premio tan alto en los disparos que se ha generado una carrera armamentista tecnológica. Los antiguos gurús de los tiros han sido reemplazados por productos con nombres como HomeCourt, RSPCT y Noah en las relucientes instalaciones de práctica de los equipos de la NBA, porque mantienen un registro completo de todo lo que podrías querer saber sobre cualquier tiro, además de todas las cosas que no sabías que eran posible saber.

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El escolta de los Brooklyn Nets, Joe Harris, lideró la NBA en porcentaje de tiros de 3 puntos la temporada pasada. FOTO: DAN HAMILTON / REUTERS[/caption]

La NBA incluso utiliza a Noah en el draft. Esto después de que una ex jugadora universitaria llamada Rachel Marty Pyke, hija del fundador de Noah, creara un algoritmo de aprendizaje automático para buscar patrones en más de 20 millones de tiros. Su investigación ayuda a los equipos a hacer predicciones confiables a partir de muestras limitadas.Por ejemplo,  si alguien como Schofield solo toma 50 disparos en la prueba del draft, un perfil tridimensional de esos disparos revela más sobre su habilidad que su porcentaje.

Fue durante la demostración de Noah con los Brooklyn Nets, hace unos años, que Carter descubrió un sólido tirador de tres puntos escondido a plena vista. Los datos sugirieron que este jugador tenía un tiro consistente y debería estar encestando más tiros de tres puntos. Pero la realidad chocó con esos datos. Este jugador no estaba anotando tiros de tres puntos en ese momento. Como sucedió, Carter fue precavido: Brook López se ha convertido repentinamente en un sólido tirador de tres puntos.

Cuando no está estudiando el tiro en el baloncesto, Pyke está ocupada procesando otro tipo de datos. Ella es una investigadora del cáncer. Pero no tiene que intentar curar una enfermedad para apreciar los últimos avances en tecnología de rastreo de disparos.

El escolta de los Nets, Joe Harris, quien lideró la NBA en porcentaje de tiros de tres puntos la temporada pasada, siempre ha aprovechado la tecnología más sofisticada disponible para él. Pero durante la mayor parte de su vida, no fue muy sofisticado. Apenas era la tecnología. Realizó un seguimiento de sus marcas y errores contando para sí mismo o escribiéndolos con lápiz y papel.

Eso cambió cuando llegó a la Universidad de Virginia y tuvo acceso a Noah, y volvió a cambiar este año cuando se enteró de HomeCourt, una popular aplicación móvil que le permite ver un análisis técnico en tiempo real de su entrenamiento de tiro.

Le gustó tanto que invirtió en la empresa. La puesta en marcha de HomeCourt, anunció la semana pasada una ronda de financiamiento, que incluyó un acuerdo con la NBA y el respaldo de Bradley Beal, J.J. Redick, Sue Bird y más de los mejores tiradores del mundo.

"Habría usado esto todos los días", dijo Harris.

Hay algunos jugadores que realmente lo harán. Schofield cree que estaría en la NBA incluso si no hubiera tropezado con la tecnología de seguimiento de tiros. "Debido a mis otros intangibles", dijo. Pero también es una prueba viviente de que las partes más importantes del baloncesto son precisamente las opuestas. Nunca han sido tan tangibles.

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