Investigación encuentra que incluso los casos leves de Covid-19 dejan una marca en el cerebro, pero aún no está claro cuánto dura

cerebro

Los nuevos hallazgos, aunque preliminares, están generando preocupaciones sobre los posibles efectos a largo plazo del coronavirus.




Con más de 18 meses de pandemia en el espejo retrovisor, los investigadores han estado reuniendo constantemente nuevos e importantes conocimientos sobre los efectos del Covid-19 en el cuerpo y el cerebro. Estos hallazgos están generando preocupaciones sobre los impactos a largo plazo que el coronavirus podría tener en procesos biológicos como el envejecimiento.

Como neurocientífico cognitivo, mi investigación anterior se ha centrado en comprender cómo los cambios cerebrales normales relacionados con el envejecimiento afectan la capacidad de las personas para pensar y moverse, especialmente en la mediana edad y más allá. Pero a medida que surgieron más pruebas que demostraban que Covid-19 podría afectar el cuerpo y el cerebro durante meses o más después de la infección, mi equipo de investigación se interesó en explorar cómo también podría afectar el proceso natural del envejecimiento.

Covid-19 podría afectar el cuerpo y el cerebro durante meses o más después de la infección.

Observando la respuesta del cerebro al Covid-19

En agosto de 2021, un estudio preliminar pero a gran escala que investigaba los cambios cerebrales en personas que habían experimentado Covid-19 llamó mucho la atención dentro de la comunidad de las neurociencias.

En ese estudio, los investigadores se basaron en una base de datos existente llamada UK Biobank , que contiene datos de imágenes cerebrales de más de 45.000 personas en el Reino Unido desde 2014. Esto significa, de manera crucial, que había datos de referencia e imágenes cerebrales de todas esas personas antes de la pandemia.

El equipo de investigación analizó los datos de las imágenes cerebrales y luego trajo de regreso a los que habían sido diagnosticados con Covid-19 para exámenes cerebrales adicionales. Compararon a las personas que habían experimentado Covid-19 con los participantes que no, comparando cuidadosamente los grupos según la edad, el sexo, la fecha de referencia de la prueba y la ubicación del estudio, así como los factores de riesgo comunes de enfermedad, como las variables de salud y el nivel socioeconómico.

Estudio Covid-19.

El equipo encontró marcadas diferencias en la materia gris, que está formada por los cuerpos celulares de las neuronas que procesan la información en el cerebro, entre los que se habían infectado con Covid-19 y los que no. Específicamente, el grosor del tejido de materia gris en las regiones del cerebro conocidas como lóbulos frontal y temporal se redujo en el grupo de Covid-19, a diferencia de los patrones típicos observados en el grupo que no había experimentado Covid-19.

En la población general, es normal ver algún cambio en el volumen o grosor de la materia gris con el tiempo a medida que las personas envejecen, pero los cambios fueron mayores de lo normal en aquellos que habían sido infectados con Covid-19.

Curiosamente, cuando los investigadores separaron a las personas que tenían una enfermedad lo suficientemente grave como para requerir hospitalización, los resultados fueron los mismos que para aquellos que habían experimentado un Covid-19 más leve. Es decir, las personas que habían sido infectadas con Covid-19 mostraron una pérdida de volumen cerebral incluso cuando la enfermedad no era lo suficientemente grave como para requerir hospitalización.

Finalmente, los investigadores también investigaron cambios en el desempeño en tareas cognitivas y encontraron que aquellos que habían contraído Covid-19 eran más lentos en el procesamiento de información, en comparación con aquellos que no lo habían hecho.

Si bien debemos ser cuidadosos al interpretar estos hallazgos mientras esperan una revisión formal por pares, la gran muestra, los datos previos y posteriores a la enfermedad en las mismas personas y el emparejamiento cuidadoso con personas que no habían tenido Covid-19 han hecho que este trabajo preliminar sea particularmente valioso.

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    ¿Qué significan estos cambios en el volumen cerebral?

    Al principio de la pandemia, uno de los informes más comunes de las personas infectadas con Covid-19 fue la pérdida del sentido del gusto y el olfato.

    Sorprendentemente, las regiones del cerebro que los investigadores del Reino Unido encontraron afectadas por Covid-19 están todas vinculadas al bulbo olfatorio, una estructura cerca de la parte frontal del cerebro que transmite señales sobre los olores desde la nariz a otras regiones del cerebro. El bulbo olfatorio tiene conexiones con regiones del lóbulo temporal. A menudo hablamos del lóbulo temporal en el contexto del envejecimiento y la enfermedad de Alzheimer porque es donde se encuentra el hipocampo . Es probable que el hipocampo desempeñe un papel clave en el envejecimiento, dada su participación en la memoria y los procesos cognitivos.

    Al principio de la pandemia, uno de los informes más comunes de las personas infectadas con Covid-19 fue la pérdida del sentido del gusto y el olfato.

    El sentido del olfato también es importante para la investigación de la enfermedad de Alzheimer, ya que algunos datos han sugerido que quienes están en riesgo de contraer la enfermedad tienen un sentido del olfato reducido. Si bien es demasiado pronto para sacar conclusiones sobre los impactos a largo plazo de estos cambios relacionados con Covid-19, es de gran interés investigar las posibles conexiones entre los cambios cerebrales relacionados con Covid-19 y la memoria, particularmente dadas las regiones implicadas y su importancia en memoria y enfermedad de Alzheimer.

    Mirando hacia el futuro

    Estos nuevos hallazgos generan preguntas importantes que aún no han sido respondidas: ¿Qué significan estos cambios cerebrales después de Covid-19 para el proceso y el ritmo del envejecimiento? Y, con el tiempo, ¿el cerebro se recupera hasta cierto punto de una infección viral?

    Estas son áreas de investigación activas y abiertas, algunas de las cuales estamos comenzando a hacer en mi propio laboratorio junto con nuestro trabajo continuo de investigación del envejecimiento cerebral.

    El trabajo de nuestro laboratorio demuestra que a medida que las personas envejecen, el cerebro piensa y procesa la información de manera diferente . Además, hemos observado cambios a lo largo del tiempo en cómo se mueven los cuerpos de las personas y cómo las personas aprenden nuevas habilidades motoras. Varias décadas de trabajo han demostrado que los adultos mayores tienen más dificultades para procesar y manipular la información, como actualizar una lista mental de la compra, pero por lo general mantienen su conocimiento de los hechos y el vocabulario. Con respecto a las habilidades motoras, sabemos que los adultos mayores todavía aprenden, pero lo hacen más lentamente que los adultos jóvenes.

    Estos nuevos hallazgos generan preguntas importantes que aún no han sido respondidas: ¿Qué significan estos cambios cerebrales después de Covid-19 para el proceso y el ritmo del envejecimiento? Y, con el tiempo, ¿el cerebro se recupera hasta cierto punto de una infección viral?Foto: AP

    Cuando se trata de la estructura del cerebro, normalmente vemos una disminución en el tamaño del cerebro en los adultos mayores de 65 años. Esta disminución no se localiza solo en un área. Se pueden observar diferencias en muchas regiones del cerebro. También suele haber un aumento de líquido cefalorraquídeo que llena el espacio debido a la pérdida de tejido cerebral. Además, la materia blanca, el aislamiento de los axones (cables largos que transportan impulsos eléctricos entre las células nerviosas) también está menos intacto en los adultos mayores.

    A medida que la esperanza de vida ha aumentado en las últimas décadas, más personas están llegando a la vejez. Si bien el objetivo es que todos vivamos vidas largas y saludables, incluso en el mejor de los casos, donde uno envejece sin enfermedad o discapacidad, la edad adulta conlleva cambios en la forma en que pensamos y nos movemos.

    Aprender cómo encajan todas estas piezas del rompecabezas nos ayudará a desentrañar los misterios del envejecimiento para que podamos ayudar a mejorar la calidad de vida y el funcionamiento de las personas que envejecen. Y ahora, en el contexto de Covid-19, nos ayudará a comprender el grado en que el cerebro también puede recuperarse después de una enfermedad.

    *Jessica Bernard, profesora asociada, Texas A&M University

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