La Vía Láctea puede estar plagada de planetas con océanos y continentes como en la Tierra

Telescopios en el Cerro Paranal. Foto: ESO

Según un nuevo estudio de la Universidad de Copenhague, la Tierra, Venus y Marte se crearon a partir de pequeñas partículas de polvo que contenían hielo y carbono. El descubrimiento abre la posibilidad de que la Vía Láctea esté llena de planetas acuáticos.




Los astrónomos llevan mucho tiempo investigando el vasto universo con la esperanza de descubrir civilizaciones extraterrestres. Pero para que un planeta tenga vida, debe haber agua líquida. Las posibilidades de ese escenario de hallazgo han parecido imposibles de calcular porque se ha supuesto que planetas como la Tierra obtienen su agua por casualidad si un gran asteroide de hielo golpea el planeta.

Ahora, investigadores del Instituto GLOBE de la Universidad de Copenhague han publicado un estudio revelador que indica que el agua puede estar presente durante la formación misma de un planeta. Según los cálculos del estudio, esto es cierto tanto para la Tierra como para Venus y Marte.

“Todos nuestros datos sugieren que el agua fue parte de los componentes básicos de la Tierra, desde el principio. Y debido a que la molécula de agua ocurre con frecuencia, existe una probabilidad razonable de que se aplique a todos los planetas de la Vía Láctea. El punto decisivo para saber si hay agua líquida es la distancia del planeta a su estrella”, dice el profesor Anders Johansen del Centro para la Formación de Estrellas y Planetas que ha dirigido el estudio que se publica en la revista Science Advances.

¿Todos los planetas están formados por hielo?

Usando un modelo de computadora, Anders Johansen y su equipo han calculado qué tan rápido se forman los planetas y a partir de qué bloques de construcción. El estudio indica que fueron partículas de polvo de tamaño milimétrico de hielo y carbono, que se sabe que orbitan alrededor de todas las estrellas jóvenes de la Vía Láctea, las que hace 4.500 millones de años se acumularon en la formación de lo que luego se convertiría en la Tierra.

Parte de la Vía Láctea del sur, alrededor de las constelaciones de Centaurus, Crux y Carina. En el centro de la imagen, la constelación de la Cruz del Sur (Crux). A la izquierda, se pueden ver las estrellas más brillantes de Centaurus con sus colores típicos. La más brillante es Alpha Centauri, una de las estrellas más cercanas a nuestro Sol. La parte derecha de la vista corresponde a la prominente Nebulosa Carina, una de las más significativas de su tipo en todo el cielo.

“Hasta el punto en que la Tierra había crecido al uno por ciento de su masa actual, nuestro planeta creció capturando masas de guijarros llenos de hielo y carbono. La Tierra creció más y más rápido hasta que, después de cinco millones de años, se volvió tan grande como la conocemos hoy. A lo largo del camino, la temperatura en la superficie aumentó bruscamente, lo que provocó que el hielo de los guijarros se evaporara en el camino hacia la superficie, de modo que, hoy, solo el 0.1 por ciento del planeta está compuesto de agua, aunque el 70 por ciento de la Tierra La superficie está cubierta por agua “, dice Anders Johansen, quien junto con su equipo de investigación en Lund hace diez años propuso la teoría que ahora confirma el nuevo estudio.

La teoría, llamada ‘acumulación de guijarros’, es que los planetas están formados por guijarros que se agrupan y que los planetas luego crecen cada vez más.

Anders Johansen explica que la molécula de agua H2O se encuentra en todas partes de nuestra galaxia y que, por lo tanto, la teoría abre la posibilidad de que otros planetas se hayan formado de la misma manera que la Tierra, Marte y Venus.

Todos los planetas de la Vía Láctea pueden estar formados por los mismos componentes básicos, lo que significa que los planetas con la misma cantidad de agua y carbono que la Tierra, y por lo tanto los lugares potenciales donde puede haber vida, ocurren con frecuencia alrededor de otras estrellas en nuestra galaxia, siempre que la temperatura es la adecuada ‘, dice.

Buenas oportunidades para el surgimiento de la vida

Si los planetas de nuestra galaxia tuvieran los mismos componentes básicos y las mismas condiciones de temperatura que la Tierra, también habrá buenas posibilidades de que tengan aproximadamente la misma cantidad de agua y continentes que nuestro planeta.

El profesor Martín Bizzarro, coautor del estudio, dice que “con nuestro modelo, todos los planetas obtienen la misma cantidad de agua, y esto sugiere que otros planetas pueden tener no solo la misma cantidad de agua y océanos, sino también la misma cantidad de continentes que aquí en la Tierra. Ofrece buenas oportunidades para el surgimiento de la vida“, afirma.

Si, por otro lado, la cantidad de agua presente en los planetas fuera aleatoria, los planetas podrían verse muy diferentes. Algunos planetas estarían demasiado secos para desarrollar vida, mientras que otros estarían completamente cubiertos por agua.

“Un planeta cubierto por agua, por supuesto, sería bueno para los seres marítimos, pero ofrecería condiciones menos que ideales para la formación de civilizaciones que puedan observar el universo”, dice Anders Johansen.

Anders Johansen y su equipo de investigación esperan con ansias la próxima generación de telescopios espaciales, que ofrecerán mejores oportunidades para observar exoplanetas que orbitan una estrella distinta al Sol.

‘Los nuevos telescopios son poderosos. Usan espectroscopía, lo que significa que al observar qué tipo de luz se bloquea en la órbita de los planetas alrededor de su estrella, se puede ver cuánto vapor de agua hay. Puede decirnos algo sobre la cantidad de océanos en ese planeta“, explica Johansen.

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