Cómo la música de una antigua pintura rupestre cobró vida

Una sección de la pintura rupestre de Cederberg, mejorada digitalmente para enfatizar los colores rojo-ocres. © Neil Rusch

Los arqueólogos pasan mucho tiempo examinando los restos de pasados lejanos, lo que incluye el estudio de pinturas rupestres. Este es en gran parte un trabajo visual, pero a veces podemos “escuchar” el pasado antiguo utilizando métodos acústicos.




Nuestra investigación arqueoacústica se centra en dar vida a los sonidos hechos por personas que viven en el pasado. No queda ningún registro auditivo, pero la gente bailó, cantó y aplaudió. Los instrumentos ya no existen o son extremadamente raros. Una excepción son las rocas gong, conocidas como litófonos, que suenan cuando se golpean y producen sonidos intencionales y percusivos. Ocasionalmente, instrumentos musicales desconocidos y raros se representan en pinturas rupestres.

En un nuevo estudio, dirigimos nuestros oídos a una pintura rupestre en las montañas Cederberg, en la provincia sudafricana del Cabo Occidental. Las figuras humanas en esta pintura han sido interpretadas previamente como curanderos sosteniendo moscas y haciendo una danza de trance. Los batidores de mosca eran un accesorio importante para la danza porque se pensaba que mantenían a raya las flechas de la enfermedad.

Pero nuestros resultados sugieren que los batidores de mosca son, de hecho, instrumentos musicales de un tipo conocido como !goin !goin, un nombre que solo existe en el ahora extinto idioma ǀXam que fue hablado por los cazadores-recolectores en el centro sur de África. El !goin !goin es un aerófono; estos instrumentos producen sonido creando vibraciones en el aire cuando giran alrededor de sus ejes.

Para llegar a esta conclusión, combinamos técnicas de recuperación de imágenes digitales con instrumentos creados a partir de plantillas a tamaño real basadas en nuestros hallazgos. Los ocho instrumentos fueron tocados en un estudio de sonido de Ciudad del Cabo y los sonidos fueron grabados. El sonido producido por los instrumentos recreados coincide convincentemente con el espectro de sonido (90 – 150 Hz) producido por un modelo similar del siglo XIX del aerófono !goin !goin, que está archivado en la Colección Kirby de Instrumentos Musicales, curada por la Facultad de Música de la Universidad de Ciudad del Cabo.

Instrumentos creados utilizando dimensiones extrapoladas de la pintura rupestre del aerófono de Cederberg. © Neil Rusch.

Nuestros resultados sugieren que los aerófonos de tipo !goin !goin se usaron hace unos 2000 años o antes. Esta conclusión se basa en la edad de la imagen que se pinta en la técnica de línea fina, que es un estilo de pintura que desapareció con la llegada de los pastores a la región del sur de África hace 2000 años.

La pintura de Cederberg es uno de los cuatro ejemplos conocidos de reproducción de aerófonos representados en pinturas rupestres en la región del sur de África. Por el contrario, muchas pinturas se identifican como ilustrando a los batidores de moscas. Nuestros hallazgos sugieren la necesidad de un mayor matiz al estudiar las pinturas rupestres. ¿Quizás algunas de las representaciones de fly-whisk deberían ser revisadas con un “oído que escucha”?

Composición

El !goin !goin genera un sonido pulsante distinto debido a la rotación circular del brazo del jugador y la torsión y desenroscamiento del cordón que une la hoja giratoria al palo. Un hallazgo inesperado fueron las posibilidades compositivas ofrecidas cuando se tocaban dos o más !goin !goin al mismo tiempo. Acelerar y ralentizar la rotación cambia sutilmente el sonido. Dos instrumentos, uno tocado rápido y el otro lento, crean una composición. Jugar en sincronía y fuera de sincronía agrega otra capa de creación musical.

No era posible tocar ocho instrumentos en el estudio de sonido a la vez. Una interpretación de ocho instrumentos requiere más espacio del que el estudio podría proporcionar. Pero una grabación de sonido de tres !goin !goin tocando juntos sugiere cómo puede haber sonado la creación de música grupal con el !goin !goin.

Espectrograma que ilustra el charater pulsante del sonido !goin !goin. Las áreas naranja y amarilla representan frecuencias de alta intensidad, y azules las de baja intensidad.

Este aspecto compositivo del instrumento no era muy conocido en absoluto, por lo que profundizamos más. En el archivo de Colecciones Especiales de la Universidad de Ciudad del Cabo encontramos una descripción oscura del !goin !goin que confirmó, al igual que la pintura de Cederberg, que los grupos tocaban los instrumentos juntos.

Los cazadores recolectores que hablaban xam asociaron el sonido del !goin !goin con las abejas melíferas. Incluso llegaron a decir que con el !goin !goin podían “mover abejas”. Esto complementa la afirmación anterior que vincula el sonido del instrumento con “causar lluvia”. La declaración del archivo también confirma que tanto hombres como mujeres trabajaron con la lluvia, utilizando el sonido del !goin !goin para este propósito.

Enlaces de trance

¿Qué pasa con la danza curativa en trance sugerida por interpretaciones anteriores de la pintura de Cederberg? Es bien sabido que todos los sentidos, no solo la visión, alucinan en trance y que la alucinación auditiva del zumbido se interpreta como el sonido de las abejas, el viento corriendo o la caída de agua. Por lo tanto, la pintura se vincula con el trance debido a la asociación con las abejas y el zumbido, pero los elementos representados en la pintura son instrumentos musicales, no batidores de moscas.

*Investigador Asociado, Universidad de Witwatersrand;

**Profesora, Universidad de Witwatersrand.

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