¿Qué es este nuevo virus Langya? ¿Tenemos que estar preocupados?

Un epidemiólogo explica todo lo que se sabe de esta nueva enfermedad, que ya ha causado 35 contagios en China.


Se sospecha que un nuevo virus, Langya henipavirus, causó infecciones en 35 personas en las provincias chinas de Shandong y Henan durante aproximadamente un período de dos años hasta 2021.

Está relacionado con los virus Hendra y Nipah, que causan enfermedades en humanos. Sin embargo, hay mucho que no sabemos sobre el nuevo virus, conocido como LayV para abreviar, incluso si se propaga de humano a humano.

Esto es lo que sabemos hasta ahora.

1. ¿Qué tan enferma se está poniendo la gente?

Investigadores en China detectaron por primera vez este nuevo virus como parte de la vigilancia de rutina en personas con fiebre que habían informado contacto reciente con animales. Una vez que se identificó el virus, los investigadores buscaron el virus en otras personas.

Foto: AP

Los síntomas informados parecían ser en su mayoría leves: fiebre, fatiga, tos, pérdida de apetito, dolores musculares, náuseas y dolor de cabeza, aunque no sabemos cuánto tiempo estuvieron enfermos los pacientes.

Una proporción más pequeña tuvo complicaciones potencialmente más graves, como neumonía y anomalías en la función hepática y renal. Sin embargo, no se informó la gravedad de estas anomalías, la necesidad de hospitalización y si algún caso fue fatal.

2. ¿De dónde vino este virus?

Los autores también investigaron si los animales domésticos o salvajes pueden haber sido la fuente del virus. Aunque encontraron una pequeña cantidad de cabras y perros que pueden haber estado infectados con el virus en el pasado, hubo evidencia más directa de que una proporción significativa de musarañas salvajes albergaba el virus.

Una musaraña, el animal en que fue detectado el nuevo virus. Foto: Reuters

Esto sugiere que los humanos pueden haber contraído el virus de las musarañas salvajes.

3. ¿Este virus realmente causa esta enfermedad?

Los investigadores utilizaron una técnica moderna conocida como análisis metagenómico para encontrar este nuevo virus. Los investigadores secuencian todo el material genético y luego descartan las secuencias “conocidas” (por ejemplo, el ADN humano) para buscar secuencias “desconocidas” que puedan representar un nuevo virus.

Esto plantea la pregunta de cómo los científicos pueden saber si un virus en particular causa la enfermedad.

Tradicionalmente hemos usado los " postulados de Koch " para determinar si un microorganismo en particular causa enfermedad:

  • debe encontrarse en personas con la enfermedad y no en personas sanas
  • debe poder aislarse de las personas con la enfermedad
  • el aislado de personas con la enfermedad debe causar la enfermedad si se administra a una persona sana (o animal)
  • debe poder volver a aislarse de la persona sana después de que se enferme.

Los autores reconocen que este nuevo virus aún no cumple con estos criterios, y se ha cuestionado la relevancia de estos criterios en la era moderna.

Sin embargo, los autores dicen que no encontraron ninguna otra causa de la enfermedad en 26 personas, hubo evidencia de que el sistema inmunológico de 14 personas había respondido al virus y las personas que estaban más enfermas tenían más virus.

4. ¿Qué podemos aprender de los virus relacionados?

Este nuevo virus parece ser un primo cercano de otros dos virus que son significativos en humanos: el virus Nipah y el virus Hendra. Esta familia de virus fue la inspiración para el virus ficticio MEV-1 en la película Contagio.

El virus Hendra se informó por primera vez en Queensland en 1994, cuando causó la muerte de 14 caballos y del entrenador Vic Rail. Desde entonces, se han informado muchos brotes en caballos en Queensland y el norte de Nueva Gales del Sur, y generalmente se cree que se deben a infecciones “derivadas” de zorros voladores.

En total, se han informado siete casos humanos del virus Hendra en Australia (en su mayoría veterinarios que trabajan con caballos enfermos), incluidas cuatro muertes.

El virus Nipah es más importante a nivel mundial, con brotes informados con frecuencia en Bangladesh. La gravedad de la infección puede variar desde muy leve hasta encefalitis mortal (inflamación del cerebro).

El primer brote en Malasia y Singapur se informó en personas que tuvieron contacto cercano con cerdos. Sin embargo, se cree que los brotes más recientes se han debido a alimentos contaminados con orina o saliva de murciélagos infectados.

Un funcionario de salud fumigando durante un brote de virus Nipah en Malasia. Foto: Reuters

Significativamente, el virus Nipah parece transmitirse de persona a persona, principalmente entre contactos domésticos.

5. ¿Qué necesitamos averiguar a continuación?

Se sabe poco sobre este nuevo virus, y es probable que los casos reportados actualmente sean la punta del iceberg.

En esta etapa, no hay indicios de que el virus pueda propagarse de humano a humano.

Se requiere más trabajo para determinar qué tan grave puede ser la infección, cómo se propaga y qué tan extendida podría estar en China y la región.

*Allen Cheng, profesor de Epidemiología de Enfermedades Infecciosas, Universidad de Monash

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El análisis se basa en 489 estudios de poblaciones de hormigas que abarcan todos los continentes donde habitan estos insectos.