Después de una década EE.UU. regresa al espacio en su propia nave

El cohete Falcon 9 de la empresa SpaceX en cuya punta carga la cápsula Dragon es puesto en posición para el despegue de esta tarde. FOTO: Reuters

Esta tarde, la nave Dragon, de la empresa SpaceX de Elon Musk, llevará a dos astronautas a la Estación Espacial Internacional, en el primer vuelo de estadounidenses




El 8 de julio de 2011, el transbordador Atlantis despegó desde Cabo Cañaveral, con lo que finalmente se anotaría como la última vez que astronautas estadounidenses viajaran al espacio en naves construidas en ese país.

Este miércoles, después de casi una década, la empresa SpaceX, del multimillonario Elon Musk volverá a poner a dos astronautas estadounidenses en órbita utilizando una nave espacial construida en ese país. A partir de las 16.33, hora de Chile, el cohete Falcon 9 lanzará la cápsula Dragon hacia la Estación Espacial Internacional, después de que hace 11 años terminasen los vuelos del transbordador espacial.

Los astronautas de la Nasa Robert Behnken y Douglas Hurley viajarán a bordo de la nave espacial Crew Dragon de SpaceX, despegando en un cohete Falcon 9 a las 20.33 UTC, desde el complejo de lanzamiento 39A en Florida, para una estancia prolongada en la Estación Espacial, que será parte de la misión Demo-2.

Los astronautas Douglas Hurley (izquierda) y Robert Behnken, poco antes de abordar la nave. FOTO: REUTERS.

La misión tendrá como objetivo validar el sistema de transporte de tripulación de la compañía, incluidas la plataforma de lanzamiento, el cohete, la nave espacial y las capacidades operativas.

Será también la primera vez que los astronautas de la Nasa pondrán a prueba los sistemas de la nave espacial en órbita.

Behnken y Hurley estuvieron entre los primeros astronautas en trabajar y entrenarse en el vehículo espacial de nueva generación de transporte humano de SpaceX y fueron seleccionados por su amplia experiencia como pilotos de prueba y de vuelo, que incluye varias misiones en el transbordador espacial, informa la Nasa.

El cohete siendo trasladado a la rampa de despegue, ayer lunes. FOTO: REUTERS

Behnken será el comandante de operaciones conjuntas de la misión, encargado de actividades como la maniobra de cabeceo, el atraque y el desacoplamiento, así como las actividades de Demo-2 mientras la nave espacial está atracada en la ISS. Fue seleccionado como astronauta de la NASA en el año 2000 y ha completado dos vuelos de transbordadores espaciales. Behnken formó parte de la misión STS-123 en Marzo de 2008 y de la STS-130 en Febrero de 2010, y realizó tres paseos espaciales durante cada misión.

Nacido en St. Anne, Missouri, tiene una licenciatura en física e ingeniería mecánica de la Universidad de Washington y obtuvo una maestría y un doctorado en ingeniería mecánica del Instituto de Tecnología de California. Antes de unirse a la Nasa, Behnken era ingeniero de pruebas de vuelo con la Fuerza Aérea de Estados Unidos.

Hurley será el comandante de la nave espacial de Demo-2, encargado de actividades como el lanzamiento, el aterrizaje y la recuperación. Fue seleccionado como astronauta en el año 2000 y ha completado dos vuelos espaciales. Hurley sirvió como piloto y operador principal de robótica durante la misión STS-127 en julio de 2009 y la STS-135, la última misión del transbordador espacial, en julio de 2011.

Este nativo de Nueva York, nació en Endicott pero considera a Apalachin su ciudad natal. Tiene una licenciatura en ingeniería civil de la Universidad de Tulane en Luisiana y se graduó en la Escuela de Pilotos de Pruebas Navales de Estados Unidos en Maryland.

Antes de unirse a la Nasa, fue piloto de combate y piloto de pruebas en el Cuerpo de Marines de los Estados Unidos.

Tras despegar de la plataforma de lanzamiento 39A en un cohete Falcon 9, la Crew Dragon acelerará a sus dos pasajeros a aproximadamente 27.360 km/h y los pondrá en curso de intercepción con la Estación Espacial Internacional. Una vez en órbita, la tripulación y el control de la misión de SpaceX verificarán que la nave espacial esté funcionando según lo previsto, poniendo a prueba el sistema de control ambiental, las pantallas y el sistema de control y los propulsores de maniobra, entre otros elementos.

El cohete en su plataforma de despegue. FOTO: REUTERS.

En aproximadamente 24 horas, Crew Dragon estará situada para encontrarse y acoplarse a la Estación Espacial. La nave espacial está diseñada para hacer esto de forma automática, pero los astronautas a bordo de la nave espacial y la ISS supervisarán diligentemente el enfoque y el acoplamiento y pueden asumir control de la nave espacial si fuera necesario.

Tras atracar con éxito, Behnken y Hurley serán bienvenidos a bordo de la Estación y se convertirán en miembros de la tripulación de la Expedición 63. Harán pruebas en Crew Dragon además de llevar a cabo investigaciones y otras tareas con la tripulación de la Estación Espacial.

Aunque la nave Crew Dragon que se va usar para esta prueba de vuelo podría permanecer en órbita unos 110 días, la duración de la misión específica se determinará una vez esté en la Estación, dependiendo de la preparación del próximo lanzamiento comercial de tripulación. La nave espacial Crew Dragon operativa será capaz de permanecer en órbita durante al menos 210 días como un requisito de la Nasa.

Al concluir la misión, Crew Dragon se desacoplará de forma autónoma con los dos astronautas a bordo, partirá de la Estación Espacial y volverá a entrar en la atmósfera de la Tierra. Tras amerizar frente a la costa atlántica de Florida, la tripulación será recogida en el mar por el buque de recuperación Go Navigator de SpaceX y regresarán a Cabo Cañaveral.

La misión Demo-2 será el último gran paso previo para que el programa de tripulación comercial de la Nasa certifique a Crew Dragon para misiones operativas de larga duración en la Estación Espacial.

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